Paul GAUGUIN est né à Paris en 1848 dans une famille française de la moyenne bourgeoisie. Il était d’ascendance hispano-péruvienne noble par sa mère, et sa famille, étiquetée « rouge » – son père travaillant au « National », l’organe du Parti Radical -, gagne le Pérou en 1849 pour échapper à la répression du « Parti de l’ordre.Avec son ami Emile Schuffenecker, un collègue de bureau, peintre amateur, il va peindre en banlieue. A ses débuts Paul Gauguin peint dans le style de Corot, et sera même admis au Salon de 1876.

En 1874, chez les Arrosa, il rencontre Pissarro , qui va l’initier au paysage impressionniste et lui communiquer le sens de la composition picturale

En tant que peintre, sa peinture restera très proche de celle de son mentor, Pissarro, jusque vers 1883. Il devra à l’impressionnisme son sens de la lumière de plein air, la luminosité de ses couleurs, et son indépendance à l’égard des conventions.

En juillet 1886 Paul Gauguin effectue un premier séjour en Bretagne. Il s’installe pour 3 mois à la pension Le Gloanec, à Pont-Aven, un village de pêcheurs où vit une colonie d’artistes. Il y rencontre le très jeune peintre (et écrivain) Emile Bernard (1868-1941) , tenant du « cloisonnisme », une technique picturale cernant chaque plan de couleur d’une fine cloison, un peu à la manière de la technique du vitrail.

De retour à Paris, il rencontre pour la 1ère fois Van Gogh en novembre 1886.

En avril 1887, il s’embarque avec le peintre Charles Laval pour Panama, où il travaille un mois sur le Canal de Panama, d’où il gagnera la Martinique.

Il y vit de juin à octobre à l’Anse Turin, au Carbet, dans des conditions précaires dans une case sur une plantation, à 2 kilomètres de Saint-Pierre. Là, enthousiasmé par la beauté de la nature, il peindra une dizaine de toiles qui ont laissé un souvenir profond aux Antillais (Musée Gauguin – Le Carbet).

Malades de dyssenterie et du paludisme, et sans ressources pour vivre, Gauguin et Laval rentrent en France en novembre 1887……

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